天文学家发现疑似裸露的气体行星核心

天文学家发现疑似裸露的气体行星核心

天文学家早就判断在木星、土星之类巨大的气体行星的内部,应该有固体核心的存在,但却因为不可能深入气体行星的内部,也无法用地震波的方式间接探测,因而苦无证据。然而,最近由英国华威大学(University of Warwick)的天文学家所进行的分析发现,距离地球 730 光年远的 TOI-849b 很有可能就是一颗「裸奔」中的气体行星核心。

天文学家发现疑似裸露的气体行星核心

这判断主要来自于 TOI-849b 的大小差不多有海王星大(也就是地球的四倍大),且密度和地球相当。正常来说,如此高质量的行星应该会自动聚集四周的氢气和氦气,成为气体行星(并随之降低密度),但 TOI-849b 却没有。这可能的解释有两种,其一是 TOI-849b 形成的过程中周围的环境极度缺乏氢氦等常见气体,但更有可能的原因是它本来是个正常的气体行星,但气体层却因为某种原因丧失了。天文学家之所以倾向后者的解释,主要是它的轨道离母星太近,仅 18 小时就环绕一圈,由母星产生的潮汐效应就足以将 TOI-849b 较轻的气体层扯离,仅剩下固态的核心。

这颗行星的相关数据是由 TESS 发现后,再经由智利 ESO 拉西拉天文台的次世代凌星巡天计划进行追踪观测而来,除了透过光线的遮蔽来估算大小之外,也用卫星环绕时拖动母星轻微晃动所产生的光谱位移,来计算质量。天文学家的下个目标是看能否透过光谱来分析TOI-849b 的组成成份,但这还要更长时间的观测才行了。无论最终结果如何,如此高质量的固态行星,本身就是个相当奇特的存在,这也展现了太空是如何的无奇不有吧。

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